珊瑚

珊瑚屬於刺胞動物門,指的是一群會聚積碳酸鈣骨骼或骨針的刺胞生物,最小的單位是一隻珊瑚蟲,但多數珊瑚是以群體聚合方式生存,珊瑚蟲間以共肉組織和碳酸鈣骨骼連結在一起。我們常見不同形態和色彩豐富的珊瑚,其實是珊瑚群體的呈現。

珊瑚蟲的形態像一朵花,上半部為一圈觸手,下半部為圓筒狀,可以伸展或收縮埋在骨骼中。每隻珊瑚蟲相對應的是珊瑚孔(corallite),而與觸手相對應的則是隔片(setum),在珊瑚蟲之間共肉(coenosarc)的底下則是共骨。

珊瑚群體的外型變化繁多,包括分枝形、表覆形、團塊形、柱形、葉片形、游離形等,珊瑚體的顏色則由珊瑚的共生藻所賦予。珊瑚的共生藻也是珊瑚主要的營養提供來源,共生藻利用珊瑚的代謝廢物合成有機物質,再傳回給珊瑚利用,整個珊瑚體可說是由動物和植物所組成。當水域環境不適合生存時,珊瑚會釋出或失去其共生藻,珊瑚就呈現白化的狀態。

現生珊瑚礁主要分布在熱帶和亞熱帶的淺海,其中以印度洋和太平洋分布最廣,種類也最多。珊瑚礁形態大約可分為裙礁、堡礁和環礁三類。在台灣本島和綠島、蘭嶼周圍者屬於裙礁,裙礁通常呈現狹長帶狀生長於陸地周圍;東沙、南沙諸島則屬於環礁,環礁主要分布在大洋中,珊瑚礁形成環狀,環狀中間的水域則形成潟湖。