爬蟲類

爬蟲類依分類是在脊椎動物亞門下的一綱,底下現存的有鱷目、喙頭蜥目、有鳞目及龜鱉目四個目。幾乎所有的大陸均有爬蟲類活動的痕跡,但其主要還是分布在熱帶及亞熱帶地區,現存體型最大的爬蟲類為鹹水鱷,體長可達七公尺以上,而最小的則是侏儒壁虎,僅一點六公分長。

絕大多數的爬蟲類無法自己產生足以維持體溫的熱量,須藉由其他方式來維持身體體溫,譬如往返於日曬及陰暗處或隨季節改變體色。這類須藉由外部方式來調節體溫的動物,我們稱之為冷血動物或變溫動物。而因為無法藉由內部調節體溫,故在寒冷的冬季到來時,爬蟲類會進入休眠狀態以降低新陳代謝,此種應付寒冷天氣的行為稱之為冬眠。

為了利於在缺水乾燥的環境下生存,爬蟲類的表皮通常有鱗片覆蓋或骨板、角質層以減緩水分蒸散的速率;另外爬蟲類較小的腎小球以及可用來吸收水分的膀胱等,都是為了適應較少水份地區的特徵。

大部分的爬蟲類是卵生動物,其胚胎有羊膜包覆,且卵具有角質化的外殼,以適應陸地上的環境;部分的蜥蜴和蛇為卵胎生或胎生,胎生的爬蟲類會如哺乳類一般利用胎盤提供養份給胎兒。而少部分的有鳞目如美洲蜥蜴科、科莫多龍,亦可行孤雌生殖。而無論何種生殖方式,其都會對於剛出生之子代進行照顧。

台灣爬蟲類的種類約有八十多種,其中蛇類和蜥蜴佔大多數,如台灣頓頭蛇、金絲蛇、蓬萊草蜥等均為台灣特有的爬蟲類動物。